Earl Silas Tupper (1907-1983)


Earl Tupper, ca. 1942
Fotograaf onbekend

Earl Silas Tupper werd geboren in 1907 in Berlin, New Hamsphire. Zijn ouders Earnest Leslie Tupper en Lulu Clark beheerden een klein boerenbedrijf, terwijl zijn moeder wat extra geld verdiende door kostgangers in huis te nemen.
Het uitvinden en het ontwikkelen van nieuwe ideeën was hem niet onbekend. Zijn vader bedacht regelmatig oplossingen om de arbeidsintensieve werkzaamheden op zijn bedrijf te vergemakkelijken. Al op 10-jarige leeftijd ontdekte Earl Tupper dat hij meer producten van de boerderij kon verkopen door het bij de mensen huis-aan-huis aan te bieden.

Na de middelbare school bleef hij nog een aantal jaren bij zijn ouders werken, die inmiddels een kwekerij in Shirley, Massachusetts hadden, waarna hij onder andere als postbeambte en als spoorwegbeambte werkzaam was. Toch was hij vastbesloten zijn ambitie te realiseren: hij wilde vóór zijn dertigste miljonair zijn. In 1928 volgde hij een cursus, met als doel een eigen bedrijf op te zetten op het gebied van boomchirurgie en tuinarchitectuur. Met zijn succesvolle bedrijf (Tupper Tree Doctors) creëerde hij de mogelijkheid om verschillende, zeer uiteenlopende uitvindingen te ontwikkelen, zoals een corset voor vrouwen, een speciale haarspeld Sure-stay en een rek voor stropdassen. Hij trouwde in 1931 met Marie Whitcomb, die hem altijd steunde en samen met hem de ambitie had om zijn uitvindingen succesvol op de markt te brengen. Mede als gevolg van de crisisjaren, kon in 1936 het faillissement van Tupper Tree Doctors niet worden voorkomen.

In datzelfde jaar ontmoette Tupper Bernard Doyle, de grondlegger van het plastic Viscoloid. Doyle Works was een kunststofdivisie van DuPont (Leominster, Massachusetts), waar de Viscoloid producten werden gefabriceerd. Tupper kwam in 1937 in dienst van Doyle Works, en verliet al na een jaar het bedrijf. Met de ervaring en wetenschap die hij had opgedaan over het modelleren en fabriceren van plastic producten, startte hij in 1938, op 31-jarige leeftijd, zijn eigen onderneming: The Earl S. Tupper Company. Hij nam een aantal machines van DuPont over en begon met het ontwerpen en ontwikkelen van industriële producten van plastic voor de comsumentenmarkt. Dit resulteerde in 1942 in de opening van zijn eerste Tupper Plastics fabriek in Farnumsville, Massachusetts. Tupper droomde van de Tupperization: het vertupperen van de keuken.
Ondanks de schaarste aan grondstoffen voor plastic tijdens de Tweede Wereldoorlog, kreeg Tupper via zijn oude werkgever DuPont een aantal belangrijke orders van de overheid. Zo produceerde hij onderdelen voor gasmaskers en signaallampen voor de marine en kon zijn bedrijf blijven bestaan.

Na de oorlog kon hij zich weer richten op de ontwikkeling van plastic producten, voornamelijk keukengerei. De verkoop kwam moeizaam op gang, ook in zijn eigen winkel aan Fifth Avenue in New York. Zo probeerde hij zijn eerste artikelen te verkopen als een extraatje bij het product zelf, bv. een plastic sigarettendoosje bij aankoop van een pakje sigaretten, of een plastic beker bij aankoop van een tandenborstel. Ondanks deze acties bleef het moeilijk om de plastic artikelen onder de aandacht van de consument te krijgen en te verkopen. Ook Tuppers uitvinding en ontwikkeling van de Tupper Seal, de luchtdicht afsluitbare deksel, zou in eerste instantie niet bijdragen tot grotere verkoopcijfers in de winkels. Het bleek dat het gemak van het product aan de consument uitgelegd en gedemonstreerd moest worden.


Earl Tupper en Brownie Wise in de
Tupperware fabriek in Farnumsville,
Massachusetts, 1951
© Smithsonian Institution, Washington D.C.

Eind jaren veertig trokken twee mensen de aandacht van Tupper door hun grote succes van zijn Tupperware via thuisverkoop. Thomas Damigella (in Massachusetts) en Brownie Wise (in Florida) waren distributeurs van huishoudelijke artikelen. De producten van Tupperware zaten ook in hun assortiment.
In 1951 ontmoetten de drie elkaar en zij ontwikkelden een nieuw distributieplan voor Tupperware op basis van het home party plan van Stanley Home Products. Brownie Wise verbeterde het bestaande concept en breidde het uit. Zo ontstond het Tupperware Home Party Plan, een exclusieve verkoopmethode, rechtstreeks aan de klant, tijdens een demonstratie aan huis. Damigella en zijn vrouw werden de eerste distributeurs van Tupperware. Van 1951-1958 was Wise vice-president van Tupperware Home Parties, Florida.

Na een meningsverschil werd Wise begin 1958 ontslagen. In datzelfde jaar verkocht Tupper zijn bedrijf aan Rexall Drug Company voor $16 miljoen, scheidde van zijn vrouw, gaf zijn Amerikaans staatsburgerschap op en kocht een klein eiland in Centraal Amerika. Hij overleed op 76-jarige leeftijd in Costa Rica aan een hartaanval.